Zuid-Amerika Midden-Amerika Cariben

La Chispa is dé website voor liefhebbers van Latijns Amerika. Journalistiek, betrokken, informatief, scherp. Een interactieve community met echte chispa: levendig en met passie.

Onderzoek & Wetenschap

Interview - Het wijze brein

Colombiaanse neurowetenschapper doet promotieonderzoek in Amsterdam

Datum : 15/03/2011
Auteur : Mark Weenink
Land : Colombia

Interview - Het wijze brein

Wat er precies in onze hersenen omgaat, is een raadsel. Aan de VU Amsterdam doet de Colombiaanse aio Oscar Avella onderzoek naar de manier waarop hersenencellen onderling communiceren. “Alles wat een mens denkt of zich herinnert, ligt vast in zijn hersenen.”

Is ons brein complex genoeg om de complexiteit ervan te doorgronden? De Colombiaanse aio Oscar Avella (1979), als natuurkundige afgestudeerd aan de Universidad Nacional de Colombia, meent van wel. “Het brein is heel wijs en efficiënt. Onze hersenen bestaan uit neuronen. Die communiceren onderling door uitwisseling van elektrische lading. Wanneer veel neuronen dat tegelijk doen, spreek je van oscillaties. Die zijn betrokken bij processen van geheugenvorming, aandachtspanne en concentratievermogen. Hoewel we een idee hebben van hoe ons brein werkt, tasten we grotendeels in het duister.”

Als neurowetenschapper onderzoekt Avella aan de Vrije Universiteit van Amsterdam hoe neuronen communiceren en wat er gebeurt als er storingen optreden. “De stroomsignalen in ons brein zijn meetbaar en reageren volgens natuurkundige wetten. Via computersimulaties kunnen we dus een heleboel te weten komen. Als we begrijpen hoe ons brein in elkaar zit en functioneert, kan het ons helpen informatie op dezelfde manier te organiseren als ons hersenstelsel. Qua praktische toepassingen kun je denken aan ‘intelligente’ computers die in staat zijn om ideeën of nieuwe informatie te creëren.” Ook op medisch terrein zijn de toepassingen – in de toekomst - legio. “Denk aan neurodegeneratieve ziektes waarbij signalen in de hersenen niet op een heldere manier worden doorgegeven, zoals epilepsie, Parkinson, Alzheimer of schizofrenie. Alles wat een mens denkt of zich herinnert, ligt vast in zijn hersenen. Bij gezonde mensen zijn andere oscillatiepatronen zichtbaar in de hersenen dan bij mensen met zo’n ziekte. Als we begrijpen waar de verschillen zitten, kunnen we oplossingen zoeken.”

Toekomst

Het leven en werken als aio in Nederland bevalt Avella prima. “De academische wereld hier is heel gericht bezig. Er zijn middelen beschikbaar om machines, transgene muizen en chemische stoffen voor experimenten aan te schaffen. In Colombia ben je de helft van je tijd kwijt aan het zoeken naar geld. Hier werken onderzoeksgroepen samen. In Colombia is er meer onderlinge concurrentie.” Maar ook in Nederland zijn beperkingen. “Als het hoofd onderzoek niet geïnteresseerd is in jouw onderzoek, dan kun je niet zoveel. Wat dat betreft is wetenschap overal gelijk.”

Avella vindt zijn ervaring als assistent bij practica leerzaam. “Contact met studenten is geweldig. Ze vragen dingen die op het eerste gezicht triviaal lijken, maar dwingen je om dingen uit te zoeken en ze generen nieuwe vragen met veel wetenschappelijke relevantie.”

Hoe ziet de toekomst eruit? “Dit jaar rond ik het onderzoek af. Ik probeer mijn promotieartikel te publiceren in een gezaghebbend tijdschrift als PNAS (Procedings of the Natural Academic Sciences) of de Journal of Neurosciences. Daarna wil ik graag werken in een bedrijf waar kennis van computersimulaties wordt toegepast op het gebied van de gezondheidszorg, bijvoorbeeld Philips. Of in Duitsland bij het Bernstein Center, een gerenommeerd instituut op het gebied van neurowetenschappen.” Misschien gaat Avella wel verder in de wetenschap. “Ik houd van onderzoek doen, maar ben ook sceptisch. De nadruk ligt soms meer op publiceren en geld verdienen, dan op wetenschappelijke interesse. De vraag is dus of ik verder ga met onderzoek of een praktischere richting insla.”

Meer over onderzoek in en naar Latijns Amerika kunt u lezen in het extra dikke nummer over Onderzoek en Film,
La Chispa 356.

Bestel nu

Bookmark and Share

Bekijk ook


Terug